Larry Bird: el arquitecto de los Indiana Pacers

El 'Pájaro' ha transformado a la franquicia de la Circle City en uno de los mejores equipos de la NBA

Larry Bird es sinónimo de éxito. Los Indiana Pacers son el último ejemplo de la increíble capacidad del 'Pájaro' de convertir en oro todo lo que toca. Destacó en la NBA como jugador, entrenador e incluso como directivo, hito que sólo ha conseguido el 'Paleto' de West Baden a lo largo de su carrera baloncestística.

Foto: pacers.com

Los Indiana Pacers de Larry Bird se han convertido en el mejor equipo de la Conferencia Este en este arranque de la temporada regular 2013-2014 de la NBA. La franquicia de Indianápolis está por encima de los Miami Heat con un récord de 11-1, empatada con los San Antonio Spurs, quienes mantienen la misma marca en la parte Oeste del mapa.

Pero, cómo bien cuenta USA Today, este éxito se debe en una gran parte a la figura del propio Larry Bird. Desde la dirección del equipo, la transición de equipo de media tabla a contender ha sido fruto del trabajo de muchos años, en los que el ex jugador de los Boston Celtics ha seguido la hoja de ruta marcada en su entrada a la franquicia.

Bird y Donnie Walsh -expresidente de la franquicia y consultor de operaciones- cuentan a través del altavoz de dicho medio cómo elaboraron el plan de reconstrucción de los Indiana Pacers, que posteriormente derivaría en el éxito que hoy tiene el equipo en el panorama baloncestístico estadounidense.

Foto: nba.com

Según cuentan ambos directivos, los cimientos del éxito de los Pacers fueron construidos por el anterior técnico. O'Brien fue el centro de las críticas de la prensa y de los aficionados cuando el equipo no funcionaba, pero cómo dice Bird, el head coach estableció un sistema y un espíritu de trabajo que posteriormente continuó un hombre de la casa como era Frank Vogel.

''Yo le pregunté si tenía interés en el trabajo, pero me dijo que tenía que pensárselo. Le dije que esto era la NBA y que aceptara. Él no quería hacerle daño a O'Brien, pero finalmente lo llamé y le dije que el trabajo era suyo'', comenta Larry Bird. ''Lo único que le pedí es que no dijera nada negativo durante su periplo como entrenador y en el tiempo que lleva, no le he escuchado decir nada que no sea positivo'', añadió.

Tras la traumática noche de noviembre de 2004 en la que jugadores de Detroit Pistons e Indiana Pacers se enzarzaron en la pelea más agresiva de la historia de la NBA, la popularidad del equipo de Indianápolis comenzó a caer en picado, hasta llegar al punto de ser el equipo con menos público en su pabellón de toda la competición.

''Tuvimos que empezar todo de nuevo'', aseguró Walsh. Los Pacers nunca se han caracterizado por su nivel adquisitivo dentro del circuito de la NBA, por lo que la estrategia marcada por la dirección del equipo fue la de construir la plantilla a través de rondas futuras del Draft, ya que Indiana no era un destino idílico para las principales estrellas de la liga.

''No hay atajos a no ser que obtengas la primera selección y elijas a LeBron James, pero cuando uno está construyendo un equipo desde la paciencia, no importa el talento de estos jugadores que ni siquiera han debutado en la NBA'', añadió Walsh. ''Larry Bird me dijo esto va funcionar y yo le creí'', comentó después.

En una ciudad que destacaba por otros deportes, Larry Bird ideó un plan de renacimiento que comenzó con la elección de Danny Granger -pick 17 del Draft 2005- y con los traspaso de jugadores como Jamaal Tinsley o Ron Artest. Tres años después, los Pacers enviaron a Jermaine O'Neal a Toronro Raptors a cambio de los derechos de Roy Hibbert, pieza fundamental del equipo durante las próximas temporadas.

Pero el verdadero momento clave del proyecto llegó con la elección de Paul George, actualmente la principal estrella del equipo. Nadie confiaba en él menos el propio Bird, que apostó por él en el pick 10. ''Me gustó George por su longitud. Todo lo que oí fue como escuchar a un niño grande que realmente quería ser jugador de baloncesto. También me gustó Ed Davis, pero sabía que íbamos a escoger el infierno'', añadió Larry Bird.

Hoy en día, George se ha convertido en una de las principales estrellas de la liga, liderando al mejor equipo de la Conferencia Este con más de 20 puntos de media por partido y llegando a disputar por primera vez en su carrera el All Star Game de la NBA. ''Larry escogió a la persona correcta'', comentó Walsh.

En 2010, los Pacers de Bird seleccionaron a Lance Stephenson en el pick 40, jugador que posteriormente se ha consolidado como una pieza clave dentro del esquema de Frank Vogel. ''Pensé que podría salir en la primera ronda, ya que no veía a nadie con más talento que él de los últimos 20 de esta ronda'', dijo Bird.

Foto: nba.com

Walsh se marchó en 2008 a sus queridos New York Knicks, por lo que Bird se quedó al frente de la dirección de los Pacers. En 2011, el equipo volvió a los Playoffs de la mano de Vogel, cayendo en primera ronda ante Chicago Bulls. La mejoría quedaba de manifiesto en el transcurso de la temporada.

Para la siguiente campaña, Bird se marcó el objetivo de fichar un jugador exterior todoterreno y entre sus opciones estaban George Hill y Kawhi Leonard. ''Pensé en fichar a Leonard pero en ese momento creía que Hill era lo que necesitábamos, por lo que decidimos invertir nuestro capital en su fichaje''.

La última pieza del puzzle llegó después. Larry Bird decidió fichar a David West, agente libre, que venía de pasar una mala racha en New Orleans Hornets. El ala-pívot de New Jersey terminó por mostrar su mejor versión y por formar una de las mejores parejas interiores de la liga junto a Roy Hibbert.

Bird tuvo que apartarse de la primera fila por sus problemas de salud, pero desde la barrera presenció el éxito del equipo que él había conformado durante sus años de mandato. La pasada temporada la franquicia de Indianápolis estuvo a un partido de vencer a los Miami Heat en la Final de la Conferencia Este.

Ahora, con la vuelta de Bird, el nuevo objetivo del equipo es ganar el anillo de campeón de la NBA. ''No pensaba que iba a volver, pero lo que estaba sucediendo con el equipo comenzó a llamarme la atención, por lo que decidí regresar para perseguir el anillo una vez más. Herbie me dijo que estaba contratando a gente, y a los pocos días ya estaba firmando mi nuevo contrato'', añadió Bird.

Con el 'Paleto', regresó Donnie Walsh como consultor de operaciones, volviendo a formar el tándem con Bird que inició este exitoso proyecto. Con ellos, el equipo ha alcanzado su máximo esplendor al liderar la clasificación de la Conferencia Este, en la que está por encima de su principal rival, los Miami Heat.

De esta manera, tras la llegada de Chris Copeland, CJ Watson y Luis Scola, los Indiana Pacers están listos para la batalla de la NBA, de la que esperan salir con el trofeo Larry O'Brien por delante. George, Granger, Hibbert, Bird, Walsh y compañía forman un equipo compacto, que sin lugar a dudas ya es uno de los mejores de la NBA, como un día se propusieron en la parte más baja de la tabla.

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