6-Arvydas Sabonis, 'El zar lituano'

Llegó a la NBA con 31 años, pero disputó 7 temporadas en las que dejó huella.

Arvydas Sabonis/ NBA.com
Arvydas Sabonis/ NBA.com

La carrera NBA de Sabonis en la NBA se reduce a siete temporadas en Portland Trail Blazers en las que jugó 470 partidos de temporada regular y 55 de Playoffs. El gigante lituano dio el paso de 'cruzar el charco' en 1995, a los 31 años de edad, a pesar de que los Blazers le habían seleccionado en la 24º posición del Draft de 1986, nueve temporadas antes. Para más inri, en el Draft de 1985 también había sido seleccionado, pero por Atlanta Hawks, dónde no pudo ir por ser menor de 21 años.

Sabonis llegó con sus rodillas y sus tobillos desgastados de su carrera europea, pero si siempre destacó en algo fue en basar su dominio de la pintura adaptando sus cualidades físicas a las exigencias de cada momento. Los aficionados de los Blazers se daban cabezazos contra la pared al observar como el veterano y erosionado jugador podía tutear a la mayoría de pívots de la NBA con facilidad pasando la treintena. La efectividad de Sabonis en su año de novato le llevó a ser subcampeón en los premios a novato del año -por detrás de Damon Stoudemire- y a sexto hombre de la temporada 1995/1996, por detrás de Toni Kukoc. En su primera temporada en la NBA consiguió unos nada despreciables 14,5 puntos, 8,1 rebotes, 1,8 asistencias, 1 robo y 1,1 tapones en tan sólo 23 minutos por partido.

En su segunda temporada en la NBA se asentó en el quinteto titular de los Blazers, rebajando ligeramente sus aportaciones en cancha a 13,5 puntos, 7,9 rebotes y 2,1 asistencias por juego en algo más de 25 minutos por noche. Sin embargo, jugó 68 partidos de titular de los 69 que disputó ese año.

Su mejor temporada en la NBA tuvo lugar en su tercer año en la franquicia de Oregón, cuando logró promediar 16,0 puntos, 10,0 asistencias, 3,0 rebotes, 0,9 robos y 1,1 tapones en 32 minutos por partido. A partir de esta temporada, su presencia en los partidos empezó a reducirse por debajo de los 25 minutos de juego, así como sus aportaciones estadísticas.

Tras retirarse en la temporada 2000/2001 por el desgaste de las lesiones, volvería en la temporada 2002/2003 para volver a jugar con los Blazers, aportando 6,1 puntos y 4,3 rebotes en algo más de 15 minutos por encuentro a los 38 años de edad. Cuando acabó el curso, se retiró definitivamente de la NBA para volver al Zalgiris Kaunas, el equipo de su vida en Europa, con el que logró ser MVP a los 39 años.

Podrían escribirse mil líneas de cómo jugaba Sabonis antes de llegar a la NBA, y de la forma que cambió la concepción de pívot en el baloncesto europeo, en el que dominó la pintura como ninguno otro.

Con la selección de la URSS logró el oro olímpico en los Juegos Olímpicos de Seúl 1988, el oro en el Mundial de Colombia 1982, la plata en el campeonato del mundo de España 1986, además de proclamarse campeón del Eurobasket de 1985, celebrado en Alemania. En las ediciones del campeonato europeo de Francia 1983 y Yugoslavia 1989 el combinado soviético lograría sendos bronces.

En España jugó tres temporadas en el Forum Valladolid (1989-1992) y otras tres en el Real Madrid (1992-1995)

Con la selección lituana consiguió la medalla de bronce olímpica en dos ocasiones (Barcelona 1992 y Atlanta 1996) y la plata en el Eurobasket de Grecia 1995.

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