Muere Jerry West, el Logo de la NBA, máximo anotador de las Finales y leyenda Laker

Leyenda auténtica de la NBA que fue una estrella como jugador, entrenador y directivo

Juan López | 12 Jun 2024 | 17:42
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Jerry West, cuando jugaba en Los Angeles Lakers.
Jerry West, cuando jugaba en Los Angeles Lakers.

Jerry West, quien fue seleccionado tres veces al Salón de la Fama del Baloncesto en una carrera legendaria como jugador y ejecutivo y cuya silueta se considera la base del logo de la NBA, falleció el miércoles por la mañana a los 86 años, anunciaron los Los Angeles Clippers, la última franquicia para la que trabajó

West fue el tercer jugador en la historia de la NBA en alcanzar los 25,000 puntos, fue All-Star cada año de su carrera y llevó a los Los Angeles Lakers a las Finales de la NBA en nueve ocasiones, ganando un título en 1971-72. También fue seleccionado 12 veces para el All-NBA, fue MVP de las Finales en 1969, el primer año que se otorgó ese premio y aún el único en recibirlo en un equipo perdedor, y formó parte del equipo del 75 aniversario de la NBA.

Su vida en el baloncesto abarcó generaciones: West jugó con Elgin Baylor, a quien llamó "el más solidario y el mejor jugador de esa era", y Wilt Chamberlain. Como entrenador y ejecutivo, trabajó con una lista de estrellas de la NBA de los últimos 40 años: Kareem Abdul-Jabbar, Magic Johnson, James Worthy, Shaquille O'Neal, Kobe Bryant, Stephen Curry, Klay Thompson, Kevin Durant, Kawhi Leonard y Paul George, entre otros.

"Jerry West fue un genio del baloncesto y una figura definitoria en nuestra liga durante más de 60 años", dijo el comisionado de la NBA, Adam Silver, en un comunicado. "Se distinguió no solo como campeón de la NBA y All-Star en sus 14 temporadas como jugador, sino también como un competidor consumado que abrazó los momentos más importantes."

"Valoré mi amistad con Jerry y el conocimiento que compartió conmigo durante muchos años sobre el baloncesto y la vida. En nombre de la NBA, enviamos nuestras más profundas condolencias a la esposa de Jerry, Karen, a su familia y a sus muchos amigos en la comunidad de la NBA."

Jerry West anotó la mayor cantidad de puntos en las Finales de la NBA en la historia de la liga. También registró la mayor cantidad de juegos de 30 puntos en la historia de las Finales de la NBA con 31. La NBA está planeando un homenaje previo al partido en honor a West antes del Juego 3 de las Finales de la NBA entre los Boston Celtics y los Dallas Mavericks el miércoles por la noche.

West fue "la personificación de la excelencia en el baloncesto y un amigo para todos los que lo conocieron", dijeron los Clippers al anunciar su muerte, agregando que Karen West estaba a su lado cuando falleció.

Después de su carrera como jugador, West encontró éxito como ejecutivo de la NBA, construyendo los Lakers del Showtime de la década de 1980 que ganaron cinco títulos en esa década y supervisando la formación del dúo O'Neal-Bryant. West se quedó solo para el primer título en 2000 mientras los Lakers ganaron tres consecutivos.

Se convirtió en asesor de los Clippers a partir de 2017, ayudando a la disolución del núcleo "Lob City" del equipo que allanó el camino para la firma de Leonard y George. Los Clippers alcanzaron las finales de la Conferencia Oeste por primera vez en 2021.

"Este es un día difícil. Me siento honrado de llamar a Jerry un confidente, un asesor y un amigo", dijo el dueño de los Clippers, Steve Ballmer, en un comunicado. "Connie, mi esposa, lo llamaba mi 'papá del baloncesto'. Era absolutamente mi sabio del baloncesto: sabio, leal y muy divertido. Si estabas en su presencia, sentías su competitividad y su impulso. Se preocupaba por todo y por todos. Desde el primer día que conocí a Jerry hace siete años, me inspiró con su intelecto, honestidad y entusiasmo. Nunca se detuvo. Pasé mucho tiempo con él, algunos de los mejores momentos de mi vida. Siempre prestaba un oído, y siempre tenía una broma. Siempre me hacía reír. Lo extrañaré."

West también trabajó en las oficinas de los Memphis Grizzlies y los Golden State Warriors. Fue dos veces All-American en West Virginia, donde promedió 24.8 puntos por partido y ayudó a los Mountaineers a llegar al juego del campeonato de la NCAA en 1959, siendo nombrado Jugador Más Destacado del Final Four a pesar de una derrota en la final contra Cal. West también se unió a Oscar Robertson para llevar a EE.UU. a una medalla de oro en los Juegos Olímpicos de Roma 1960.

Todos esos logros hicieron de West uno de los únicos tres jugadores (junto con Magic Johnson y Hakeem Olajuwon) en ganar un MVP de las Finales, ser nombrado Jugador Más Destacado del torneo de la NCAA y ganar una medalla de oro olímpica.

Apodado "Mr. Clutch" por sus hazañas en los momentos finales como jugador, West ingresó al Salón de la Fama como jugador en 1980 y nuevamente como miembro del equipo olímpico de EE.UU. de 1960 en 2010. Será consagrado por tercera vez este año como colaborador.

West sigue siendo el líder de todos los tiempos en puntos en las Finales de la NBA, junto con los tiros de campo y tiros libres hechos e intentados, pero sus equipos tuvieron un récord de 1-2 contra los New York Knicks y 0-6 contra los Boston Celtics.

"Esos malditos Celtics", solía decir.

West también realizó uno de los tiros más famosos en la historia de las Finales, un tiro de 60 pies al final del tiempo reglamentario del Juego 3 de la serie de 1970 entre los Knicks y los Lakers para forzar el tiempo extra.

Incluso en los últimos años de su vida, West fue considerado la realeza del baloncesto. Solía sentarse junto a la cancha en los juegos de la Summer League en Las Vegas, a menudo viendo muchos juegos en un día mientras saludaba a largas filas de jugadores, LeBron James entre ellos, que se acercaban para estrechar su mano y rendirle respeto.

"El juego trasciende muchas cosas", dijo West mientras asistía a la Summer League el año pasado. "Los jugadores cambian, el estilo de juego puede cambiar, pero el respeto que aprendes en este juego nunca cambia."

En un par de publicaciones en redes sociales, James honró a West como amigo y mentor y dijo que "ya se le extraña."

"¡Realmente extrañaré nuestras conversaciones, mi querido amigo! ¡Mis pensamientos y oraciones están con tu maravillosa familia! ¡Amor eterno, Jerry! ¡Descansa en el paraíso, mi amigo! 🙌🏾🙌🏾🙌🏾🙌🏾🙏🏾🙏🏾🙏🏾🤎"

— LeBron James (@KingJames) 12 de junio de 2024

Michael Jordan dijo que consideraba a West "un amigo y mentor, como un hermano mayor para mí."

"Valoré su amistad y conocimiento", dijo Jordan. "Siempre deseé haber jugado contra él como competidor, pero cuanto más lo conocía, deseaba haber sido su compañero de equipo. Admiraba sus conocimientos de baloncesto y él y yo compartimos muchas similitudes en cómo abordamos el juego."

Nativo de Chelyan, West Virginia, West era conocido como un jugador tenaz que rara vez estaba satisfecho con su rendimiento. Creció lanzando a una canasta clavada al costado de un cobertizo y a menudo lanzaba hasta que sus dedos sangraban. Se convirtió en el primer jugador de secundaria en la historia del estado en anotar más de 900 puntos en una temporada, promediando 32.2 puntos por partido al llevar a East Bank High a un título estatal.

El baloncesto, revelaría más tarde, era su terapia.

En su autobiografía, "West by West: My Charmed, Tormented Life", West narró una batalla de toda la vida con la depresión. Escribió que su infancia carecía de amor y estaba llena de ira como resultado de un padre abusivo. A menudo se sentía inútil, y para combatir eso, dijo que ponía su energía en jugar al baloncesto.

"Nunca deja de asombrarme los lugares a los que puedes ir en este mundo persiguiendo una pelota que rebota", dijo West en 2019, cuando fue galardonado con la Medalla Presidencial de la Libertad, el honor civil más alto del país, por el entonces presidente Donald Trump. "Mi persecución comenzó en Chelyan, West Virginia, donde colgué una canasta de alambre sin red al costado de un puente. Si tu tiro no entraba, la pelota rodaba por una ladera larga y la estarías persiguiendo para siempre. Así que mejor que la encestes.

"Era un soñador. Mi familia no tenía mucho, pero teníamos una vista clara de las Montañas Apalaches, y me sentaba solo en nuestro porche delantero y me preguntaba: 'Si alguna vez llego a la cima de esa montaña, ¿qué veré al otro lado?' Bueno, llegué al otro lado, y mis sueños se han hecho realidad. He podido ver los lados, gracias a esa pelota que rebota."

Está en el puesto 25 en la lista de anotadores de carrera de la NBA, y aunque la NBA nunca ha confirmado que West fuera el modelo para su logo, un jugador driblando un balón, con un fondo rojo y azul, la liga nunca ha dicho lo contrario tampoco.

"Aunque nunca se ha declarado oficialmente que el logo es Jerry West", dijo Silver en 2021, "ciertamente se parece mucho a él."